JAPANESE WHISKY

相對蘇格蘭、愛爾蘭、美國等等生產威士忌已有二百年多的國家,二十世紀才剛起步的日本絕對是當中的新力軍!現時當地有著十多個不同的威士忌品牌,那麼芸芸品牌當中,我們又應該關注哪一個呢?

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北海道的余市蒸溜所

當中最早成名的,絕對是Nikka Whisky!說到這家公司,亦不得不提「日本威士忌之父」竹鶴政孝,正是他遠道重洋到蘇格蘭學習威士忌的製造工藝,為日本威士忌打下良好基礎。學成回國後,他先和SUNTORY創辦人鳥井信治郎合力建起了山崎蒸溜所,為日本首個威士忌廠做出了不少貢獻;為實踐抱負,在離開該公司後更先後成立了余市和宮城峽蒸溜所,打造屬於自己的威士忌王國;而為紀念竹鶴先生,NIKKA集團更在他過世後成立了以他為名的竹鶴威士忌

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余市像正統的島嶼區蘇格蘭威士忌,剛強帶迷人的煙燻氣息;宮城峽則比較易於接受,有一種像成熟水果的味道;而揉合兩者的竹鶴,順滑之餘亦不失複雜度,是款值得推薦的威士忌。
Credit: Nikka Whisky

更重要的是,NIKKA旗下數個品牌在屢屢在國際評比中取得佳績,成功令日本的威士忌進入了各國飲家的視線!2001年,在權威性酒類雜誌Whisky Magazine所舉辦的blind tasting中,余市10年取得了Best of the Best的美譽,令人認識到原來這個亞洲小國也能做出好酒;而08年的World Whisky Awards,余市1987更是首個打敗蘇格蘭成就World's Best Single Malt殊榮的新產國威士忌,無疑完成了一個舉世震驚的創舉;甚至同集團的竹鶴,在只舉行了八屆的比賽中,也在Blended Malt分組六度成為世界第一,這成績是某何一個品牌都未曾做到的。

可以說,沒有NIKKA Whisky的話,日本威士忌能不能闖下如此局面還是未知之數。

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關西的山崎蒸溜所

說到最具影響力,就沒人及得上SUNTORY了!除了是日本第一個創立威士忌廠的集團,當地最大的生產規模亦比很多外地品牌還要高,透過不斷擴張,更在本年一舉躋身全球三大烈酒生產商!旗下的山崎和白州各自有十多個蒸餾器,產出的新酒比別人多上數倍;2004年併購了蘇格蘭的Morrison Bowmore Distillers,本年更將跨國集團Beams納入旗下,現時Bowmore、Laphroaig等數個知名Single Malt和其他數十個酒類品牌也是屬SUNTORY經營,勢力不容忽視。

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山崎在低年份表現出平衡細緻的特色,在高年份就偏向重雪莉的風格了;白州帶有一種獨一無二的清新風格,就像置身森林當中;響主要在香氣方面表現出色,香甜誘人,就算不常喝酒的朋友也可能被它迷倒。
Credit: Suntory Whisky

而更難得的是,在維持著如此大規模生產的同時,他們管有的Single Malt品牌很多都是質素相當不錯,尤其在本土的山崎、白州以及響。在World Whisky Awards中,山崎和響也分別數次被評為Single MaltBlended Whisky的世界第一;山崎的2013 Sherry Cask更是在本屆剛公布的Whisky Bible中,成功令日本威士忌力壓群雄,第一次在這本著作中成為了World Whisky of the year!更別說他們推出的一些限量版酒款,這幾年每每推出總是在全球引起一股搶購的風氣。
無可否認,本年度威士忌方面最多人討論的焦點,一定是和Suntory有關。

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日本的威士忌廠分布,打星號的仍在運作,而圓點則是已經閉廠的。
Credit: Whisky Magazine Japan

除兩大集團以外,已閉廠的輕井澤羽生,絕對稱得上收藏界最熱門的新貴。這兩個品牌同樣在五六十年代誕生,但可惜都敵不過經濟不景,最終在千禧年初黯然倒閉,只餘下了數百桶酒流存在世,稀有程度絕對是喝一支少一支;或許是失去了才懂珍惜,又或是在多陳年一段時候這兩個品牌的存酒真的綻放出以前沒有的優點,在最近三四年,一些獨立裝瓶廠把他們的作品再度推出市面時,竟意外地受到瘋狂追捧,價格的升幅更是比很多蘇格蘭的絕版威士忌更為誇張!

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除珍稀的存量以及獨特的味道以外,這些酒在包裝下是下了不少功夫,就算不計算當中藏著的佳釀,它們本身也稱得上一件不可多得的藝術品。
Credit: Bonhams Auction

這兩家蒸餾廠的作品絕對是近年拍賣行的寵兒,成交價格往往超出估計,甚至一些相對大產量的款式,也被沒深入了解的收藏家搶至天價。像輕井澤,除了高年份的作品因為極濃郁的雪莉桶風格備受歡迎外,他們一些十多年陳的威士忌,有些因為酒標設計獨特或是標榜是該酒廠最後的作品,竟然賣到過萬元的高價,比兩三年前剛剛推出的開價升了近十倍;羽生蒸餾廠的撲克牌系列也是另一熱門,由於全部以單桶形式限量推出,極為稀有,集齊全套的話更別具珍藏價值,就它所闖下的名聲,連帶同一廠商推出的秩父威士忌也水漲船高。

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其實想要嚐一嚐日本威士忌,也沒必要跟著別人瘋搶那些獲獎的特別版,不妨襯著日元狂瀉,拜託朋友在日本機場帶回一些基本款式,感受一下這份東方之美吧!